Rita Levi Montalcini

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y el factor de crecimiento

 

Nacimiento de una genia

Una de las cosas que más me fascina saber sobre estas mujeres son sus inicios, como empezaron, como se desencadenó todo. Me sorprende como muchas de ellas vienen de orígenes humildes. A veces pienso que si no hubiesen pasado por todos esos obstáculos no hubieran conseguido llegar a ser personas tan importantes.

Rita Levi-Montalcini nació en Turín (Italia) en 1909  y aunque formaba parte de una familia judía acomodada y culta (su padre era matemático e ingeniero y su madre pintora) en esa época los hombres eran considerados los cabeza de familia, mientras que las mujeres quedaban relegadas a ser esposas, madres y amas de casa.

De hecho, cuando a sus 20 años Montalcini expresó su deseo de ir a la universidad y estudiar medicina,  su padre tuvo miedo que eso afectara a su rol principal como esposa e hija. Hay que decir que afortunadamente, así fue. Ella nunca se casó ni tuvo hijos ni le interesaba tener.

Cambio de rol

Finalmente, su padre le permitió estudiar. Lo cual me hace pensar ¿Y si hubiese dicho que no? ¿Qué hubiese hecho Rita? Yo creo que hubiese encontrado la manera de conseguir ser médico igualmente.

Aunque Rita abandonó sus estudios tres años antes de decidir que quería ser médico,  sólo tardó 8 meses en acabar el curso de acceso a la universidad. En 1930 empezó a estudiar en la escuela de medicina de Turín. En la universidad su tutor, Giuseppe Levi enciende su interés en el desarrollo del sistema nervioso. Después de graduarse summa cum laude M.D. en 1936 permanece en la Universidad como asistente de su tutor.

Hasta que en 1938 Mussolini crea el Manifiesto de la raza donde beta a todos los judíos de acceder a estudios y a tener carreras profesionales.

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Segunda Guerra Mundial

¿Qué haces cuando te cortan toda posibilidad de ejercer tu pasión y estás en plena Segunda Guerra Mundial? Te montas un laboratorio clandestino en tu casa. Inspirada por un artículo de Viktor Hamburger sobre desarrollo neuronal en los embriones de los pollos, Rita analiza diferentes embriones siguiendo la teoría de Hamburger.

Cuando en 1943 los alemanes invaden Italia, su familia se refugia en Florencia bajo nombres falsos y protegidos por amigos no judíos. Sobreviviendo así al Holocausto. Su familia vuelve a Turín en 1945.

Nuevas oportunidades en América

Un año después Viktor Hamburger, que había leído las investigaciones de la Montalcini, le concede un puesto de investigación en la Universidad de Washington en St. Louis. La residencia duraba 6 meses…Rita Levi paso sus siguientes 30 años allí.

De hecho, fue allí donde en 1952 hizo su trabajo más importante: aislando el factor de crecimiento nervioso por el que acabaría recibiendo, junto a Stanley Cohen, el premio Nobel de Medicina. Su trabajo con Cohen sirvió para descubrir que las células sólo comienzan a reproducirse cuando reciben la orden de hacerlo, orden que es trasmitida por unas sustancias llamadas factores de crecimiento.

Una líder nata

En 1956 compaginó sus investigaciones con ser profesora (profesión que ejerció hasta su jubilación en 1977).

Durante su vida profesional creo diferentes laboratorios, presidió diferentes Centros de investigación y hasta se metió en política. Pero no quiero aburrirte con detalles. Para eso ya tenemos Wikipedia 😀

Rita Levi Montalcini murió en su casa en  2012, a los 103 años de edad.

Si has llegado hasta aquí, cuéntame ¿Qué te ha parecido esta gran mujer?

 

«No temas a las dificultades: lo mejor surge de ellas.»

Mary Anning

Ilustración Mary Anning by Silvia Nieto

La cazadora de fósiles

 

Como conocí a Mary

La vida es curiosa a veces. Puedes pasar mil veces por el mismo sitio y no ver lo que está en frente de tus ojos hasta que cambias tu forma de mirar. Esto es lo que le pasó a Mary cuando hizo uno de sus mayores descubrimientos y es lo que me pasó a mí la última vez que fui al Museo de Historia Natural de Londres.

Ya había ido varias veces a ese museo y me parece increíble que no me hubiese fijado antes pero no fue hasta el domingo pasado que me percaté de un fósil de dimensiones gigantescas con una placa que me llamó la atención. Se veía una pintura de Mary Anning explicando que ella había descubierto ese espécimen. Supe inmediatamente que había encontrado a otra mujer extraordinaria que pintar.

 

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Plesiosaurus encontrado por Mary Anning (Museo de Arte Natural en Londres) @bysilvianieto

 

Infancia y primeros hallazgos

Mary Anning nació en 1799 en un pequeño pueblo costero de Dorset (Inglaterra). Tenía nueve hermanos pero solo ella y su hermano Joseph llegaron con vida a la edad adulta.

Su familia era tan pobre que no podía permitirse mandar a sus hijos a la escuela. Así que, aunque no tuvo formación científica, aprendió a leer y a escribir yendo los domingos a la escuela de la iglesia. Mary aprendió anatomía y geología por su cuenta.

Me pregunto si fue su necesidad de tener algo con lo que escribir que le hizo descubrir que si molías fósiles de belemnitas (criaturas parecidas al calamar), la mezcla se convertía en una tinta para escribir y dibujar.

En esta historia, como en muchas otras, vuelve a aparecer el poder de los padres para desencadenar los talentos de sus hijos. Ahora os explico por qué. Su padre era carpintero pero su verdadera pasión era recoger “curiosities” de la playa. Estas curiosities no eran más que fósiles pero ellos no sabían todavía lo que realmente eran. Él fue quien enseñó a Mary como buscar fósiles y como limpiarlos después para sacarlos de las piedras. Una vez pulidos los vendían para sacarse un dinero extra.

Hasta que un día Elizabeth Philpot (una coleccionista de fósiles) queda impresionada con las curiosities que vende Mary. Es esta mujer quien le enseña lo que realmente son esas piedras. Y es gracias a los libros que le presta Elisabeth que Mary aprende por su cuenta todo sobre paleontología, geología y anatomía.

 

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Boceto de Mary Anning bysilvianieto

 

A partir de ese momento Anning empieza a ver las curiosities de forma diferente y lo que ya era su pasión se convierte en obsesión. A los 12 años, cuando la muerte de su padre hace más necesario encontrar fósiles para vender, Mary descubre una roca que le hace intuir que hay un gran fósil dentro. Seguramente había visto esa roca un millón de veces pero esta vez la vio con ojos diferentes. Es así como descubre el primer esqueleto completo de ichthyosaur (un dinosaurio parecido a un delfín pero más grande). Este descubrimiento cambió la manera en la que los científicos creían que el mundo había evolucionado.

 

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Ichthyosaurs descubierto por Mary Anning (Museo de Arte Natural en Londres) @bysilvianieto

 

Una vida llena de descubrimientos

Mary Anning hizo muchos hallazgos a lo largo de su vida pero el más importante fue cuando encontró un Plesiosaurus: un reptil con cuello largo, cola corta y cabeza pequeña de casi tres metros (Es el fósil de la primera foto del post).
 
Mary siguió descubriendo fósiles como forma de generar dinero. Muchas veces vivía del dinero de sus amigos. Pero en 1838 empieza a recibir una paga anual de la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia y la Sociedad Geológica de Londres como ayuda para continuar su trabajo

Su trabajo fue tan importante que sus descubrimientos ayudaron al conocido Charles Darwin a escribir la teoría de la evolución

Mary muere en 1847 de cáncer de mama a sus 47 años.

Mary nunca fue aceptada en la comunidad científica por ser mujer. Cogían sus descubrimientos, los exhibían en museos, escribían libros sobre su trabajo pero nadie mencionada a Anning por ninguna parte.

Afortunadamente en la actualidad esto ha cambiado y Mary Anning es conocida como una de las primeras paleontólogas de la historia. ¿Y tú? ¿Conocías ya a Mary Anning? ¿Te pasa como a ella que a veces no ves algo que está en frente de ti hasta que cambias tú modo de ver las cosas?

Puedes leer más historia sobre mujeres que hicieron historia aquí:

She sells seashells on the seashore
The shells she sells are seashells, I’m sure
So if she sells seashells on the seashore
Then I’m sure she sells seashore shells.

Trabalenguas inspirado en Mary Anning


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Ángela Ruiz Robles

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Precursora del e-book

 

Contexto histórico

Sitúate en la España franquista de los años 40. Donde las mujeres recibían mensajes como este de otras mujeres:

Las mujeres nunca descubren nada. Les falta, desde luego, el talento creador, reservado por Dios para inteligencias varoniles. Nosotras no podemos hacer nada más que interpretar, mejor o peor, lo que los hombres nos dan hecho (Pilar Primo de Rivera)

¿Vas sintiendo la represión y la anulación? Bueno, pues en esa época Doña Angelita (como era conocida en el pueblo donde vivía) empezó a ser conocida por sus inventos pedagógicos.

Pero déjame que te presente debidamente a Ángela primero.

Inicios

Ángela nació Villamanín (León) en 1895. Hija de padre farmacéutico y madre ama de casa.

Se graduó en la Escuela de Magisterio de León, donde impartió sus primeras clases hasta que en 1918 obtuvo una plaza de maestra en Ferrol. Galicia es donde se asienta y tiene tres hijas.

Su obsesión es ayudar a los demás a través de la educación. Ella pensaba que mientras había grandes avances en otros ámbitos como por ejemplo en los medios de trasporte, el método que se utilizaba para enseñar estaba obsoleto. Ángela concebía la educación desde una perspectiva más intuitiva e interactiva que la educación de la época.

Otra parte que admiro de ella (quizá aún más si cabe ahora que soy madre) es que después de trabajar como maestra, llegar a casa, cocinar y acostar a sus hijas se ponía a crear sus inventos. Para mí es un gran ejemplo de que no nos hace falta más tiempo para hacer lo que queremos sino que nos hace falta cambiar nuestras prioridades.

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Inventos

Entre sus inventos destacan tres de ellos:

  • El libro mecánico (el abuelo de la tableta)

Era un soporte de lectura compuesto por unas láminas con un dibujo de un cerdito flautista y otro de un cactus. En distintas partes del animal había un texto escrito que se iluminaba al tocarlo. Por ejemplo al tocar un lado, resplandecería: «Multiplicar X es aumentar».

  • el Atlas científico gramatical

Era un desplegable en papel que relacionaba lecciones de ortografía, morfología, fonética y sintaxis con la geografía del país al pasar de una página a otra.

  • La enciclopedia mecánica

Constaba de dos partes:

  • Una serie de bobinas donde quedaban enrolladas las asignaturas (inglés, francés y gramática española)
  • Un abecedario y números que sería como un  teclado para crear textos y hacer operaciones

En este libro se podía leer en vertical y horizontal. ¿Te puedes imaginar algo así en los años 40-50?

El Ministerio de Educación y Ciencia autorizó la producción de esta enciclopedia y  Ángela fue reconocida por ello. Pero necesitaba financiación para desarrollarlo.

EEUU estaba interesado en financiarla si les vendía la patente pero ella se negó alegando que el invento era español y debía de quedarse donde se había creado. No encontró financiación en España para producirla.

Además de sus inventos publicó 16 libros siempre con la idea de que se pudiese aprender mejor con el menor esfuerzo posible.

Instituto y jubilación

Fundó una academia para adultos donde se jubiló dando clase a menudo a obreros que alfabetizaba gratuitamente.

Doña Angelita muere en 1975 a los ochenta años.

 

Si has llegado hasta aquí déjame que te pregunte. ¿Piensas que hizo bien en rechazar la financiación americana para producir su enciclopedia?

Puedes leer más historia sobre mujeres que hicieron historia aquí:

 

«Una enseñanza amena práctica e intuitiva para que el niño vea que el estudio es el instrumento más poderoso de sus vidas»